Jeff Gordon

Jeff Gordon on amerikkalainen NASCAR-sarjassa ajava kilpa-ajaja. Hän on voittanut NASCAR Sprint Cup Series -sarjan neljä kertaa, vuosina 1995, 1997, 1998 ja viimeksi vuonna 2001. NASCARin nykysarjassa eli vuoden 1972 jälkeen Gordonilla on eniten osakilpailuvoittoja. Koko lajin historiassa hänellä on kolmanneksi eniten voittoja. Gordonilla on myös eniten voittoja yhä aktiivisista kuljettajista ja hän on ansainnut uransa aikana NASCAR-kisasarjan ennätyksen, peräti 95 miljoonaa Yhdysvaltain dollaria.

Uransa NASCARissa 22-vuotiaana jo vuonna 1993 aloittanut Gordon on tullut tunnetuksi kisamenestyksestään rata-autoilun saralla. Hänet on useasti rankattu maailman parhaiden ajajien listalle – esimerkiksi 2008 ESPN:n rankingissa Gordon sijoittui maailman kymmenenneksi parhaaksi NASCAR-sarjan ajajaksi.

Jäähyväiset Daytona 500:ssa

Helmikuun 2015 Daytona 500 -kilpailu jäi myös Gordonin viimeiseksi. Gordonista tuli toisaalta yksi viidestä kuljettajasta, joka on voittanut yleisesti arvostetuimpana pidetyn Daytona 500 -kilpailun vähintään kolme kertaa.

Tämän vuoden Daytona 500 oli yhtä jännitysnäytelmää, sillä yhteentörmäyksiltä ei vältytty ja kamppailu ykkössijasta oli harvinaisen kuumaa. Jännittävän kilpailun jälkipuinti jatkui kuitenkin kiivaana ja niin media, NASCAR-fanit kuin kuljettajatkin ­– Gordonia lukuun ottamatta tietenkin – antoivat murskatuomion kisojen tuomaroinnista. Tuomarit hylkäsivät Gordonin haastajien, Denny Hamlinin ja Dean Earnhardt Juniorin ajot löydettyään heidän autoistaan sääntöjen vastaista tekniikkaa. Yhtä kaikki, Gordonin viimeinen kisakausi vaikuttaa käynnistyneen hyvin ja erityisesti Daytona 500 -kilpailun voitto lämmittänee vetäytyvän ajajan sydäntä.

Gordonin saavuttama voitto yllätti monet. Kuljettajan tulosta verrattiin rulettivoittoon – Gordonin viime aikojen kisamenestyksen perusteella voitto ei ollut täysin odotettavissa. Mutta jos tuntee ruletin säännöt, niin vartamasti ymmärtää että media liioitteli jonkun verran, vaikka kuljettaja nappasi kärkipaikan Dale Earnhardt Juniorilta kuusi kierrosta ennen kisan loppua ja päihitti lopulta toiseksi tulleen Kurt Buschin muutamalla auton mitalla. Ja mikä villeintä, Jeff Gordon saavutti kierroksellaan yli 200 mailin tuntinopeuden ensimmäistä kertaa Daytona 500 -kisassa sitten vuoden 1987, jolloin siihen ylsi Bill Elliot. Tällaiseen vauhtiin pääseminen on niin ikään harvinaisuus, jota kukaan tuskin osasi mieheltä odottaa.

Ratojen kauhu jo pienestä pitäen

Gordon aloitti autourheilun parissa jo pikkupoikana. Hän voitti jo 11-vuotiaana kaikki 25 karting-kisaansa. Ensikosketuksensa Sprint Car -sarjassa Gordon otti vuonna 1986, jolloin hän aloitti sarjassa ajamisen ensimmäistä kertaa, voittaen kolme kisaa. Yhdysvaltalainen autourheilua hallinnoiva järjestö USAC myönsi Jeff Gordonille kilpalisenssin tätä seuraavana vuonna ja tällöin 16-vuotiaasta Gordonista tuli nuorin kuljettaja, jolle lisenssi on koskaan myönnetty.

Vuosina 1990-1992 Gordon kilpaili NASCAR:n Busch-sarjassa. Vuonna 1992 hänestä tuli ensimmäinen kuljettaja, jolle kertyi Busch-sarjassa peräti 11 paalupaikkaa yhden kilpailun aikana, mikä on NASCAR-ennätys. Vuonna 1993 Gordon aloitti varsinaisen kilpa-ajamisen Sprint Car -sarjassa, jossa hän yhä kilpailee. Jo ensimmäisenä vuotenaan hän ylsi Daytona 500 -kilpailuun oikeuttavaan voittoon Gatorade Twin 125 –kilpailussa ja hänestä tuli nuorin tähän yltänyt ajaja. Yhtä kaikki, Jeff Gordonin kyvyistä ei ollut erimielisyyksiä hänen aloitellessaan uraansa kilpa-ajajana ­– jo 21-vuotiaana Gordon oli voittanut jopa 600 kilpailua erilaisilla autoilla.

Varsinaista kulta-aikaansa Gordon vietti 1990-luvun jälkimmäisellä puoliskolla, jolloin hän nappasi Sprint Car -sarjan voitot kolmeen otteeseen – vuosina 1995, 1997 ja jälleen 1998. 2000-luvulla menestys on ollut huomattavasti heikompaa huolimatta vuoden 2001 voitosta. Gordon on yltänyt sujuvasti Daytona 500 -kilpailuihin voittamalla joitakin pienempiä osakilpailuja, mutta varsinainen NASCAR:in Sprint Car -sarjan voitto on antanut odottaa itseään sitten vuoden 2001.

Vaikka varsinaisia mestaruuksia Gordonille ei ole vuoden 2001 jälkeen tullut, hän on yksi seuratuimmista NASCAR- eli National Association for Stock Car Auto Racing -järjestön kuljettajista. Vuoden 2015 alussa Gordon kertoi, että kuluvan vuoden kausi jäisi hänen osaltaan viimeiseksi. Tosin hän selitti tämän tarkoittavan sitä, ettei hän tule kilpailemaan kokoaikaisesti vuoden 2015 jälkeen, eli 43-vuotias kuljettaja ei virallisesti lyönyt lukkoon päätöstään vetäytyä NASCAR-sarjasta. Hänen on ilmoitettu siirtyvän kommentaattoriksi varsinaisen kilpa-ajouransa päätyttyä.